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El Cerro Rico de Potosí es explotado desde 1.545 del cual sacarón 985 millones de onzas troy de plata hasta principios del siglo XX.


Durante el periodo republicano los yacimientos pasaron a manos privadas, entre ellas, las que destacaba, la de la familia Soux e incluso Mauricio Hoschild tuvo algunas minas.


Desde 1.952 tras la nacionalización de las minas, el estado cobró preeminencia aunque no fueron eliminadas todas las concesiones privadas.


En 1.950 empiezan a emerger los grupos mineros llamados chajchas que fuerón el origen de las cooperativas mineras. Desde 1.997 la presencia de las cooperativas es total, existen 37 operando en el Cerro Rico con algo más de 15 mil personas vinculadas a la extracción de 3 mil toneladas de carga diariamente.


Su nombre, "Sumaj Orcko", el Cerro Magnífico, es el centro, el núcleo vital de la existencia de Potosí. Actualmente, se puede visitar la mayor mina de su interior, la mina Pailaviri, hoy propiedad del Estado.


Está dividida en 17 niveles a los cuales se puede acceder mediante un elevador, que de tres en tres metros, nos lleva hasta 240 m de profundidad, nivel accesible al público. La temperatura en el interior de la mina puede variar unos 45º C entre el exterior y los niveles más bajos.
Hacia arriba del nivel de ingreso, a unos 70 m de altura, nos encontramos con el "Tío", representación del demonio o deidad horrenda poseedora de las minas, a quien se hacen ofrendas para sacar el metal de sus entrañas.


Miembros de la misión de la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (Unesco) y presidentes de las cooperativas mineras que operan en el Cerro Rico de Potosí acordaron preservar el yacimiento minero y patrimonio cultural.

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